Un gène dicte le comportement social des fourmis de feu


Des chercheurs lausannois ont découvert chez la fourmi de feu un "chromosome social" qui explique pourquoi certaines colonies abritent une seule reine alors que d'autres en comptent plusieurs. Cette découverte pourrait permettre de trouver des parades génétiques contre cet insecte dévastateur.

La fourmi de feu, Solenopsis Invicta, tient son nom des brûlures qu'occasionne son venin toxique. Ses immenses colonies occasionnent des dégâts aux cultures aux Etats-Unis, en Australie ou en Chine. Jusqu'ici, les techniques de lutte se sont avérées inefficaces, explique mercredi l'Université de Lausanne dans un communiqué.

La découverte lausannoise, publiée dans la revue "Nature", ouvre de nouvelles perspectives. Depuis 2011, et le séquençage de son génome, l'insecte a commencé à dévoiler ses secrets. Avec l'aide d'ordinateurs surpuissants, l'équipe formée autour du biologiste Laurent Keller et du SIB (Institut Suisse de Bioinformatique) a poursuivi l'étude détaillée de la génétique de cette fourmi.

Arrangement surprenant

Les scientifiques ont observé auprès de l'espèce "un réarrangement chromosomique surprenant" qui a soudé un groupe de 600 gènes. Et selon leurs observations, ce "supergène" influence l'acceptation de plusieurs reines dans la colonie, mais aussi la physiologie, l'odeur et le comportement des reines et des ouvrières.

Cette sorte de "supergène" garantit que les individus sont bien adaptés dans la colonie dans laquelle ils vivent. Selon Laurent Keller, on pourrait trouver ce type de "supergène" dans d'autres organismes vivants. Des exemples similaires semblent exister chez les papillons et les oiseaux, explique l'UNIL.

Données qui fourmillent

L'étude n'a pu être réalisée qu'avec l'aide de la bioinformatique, une alliée indispensable, note le communiqué. Le projet a nécessité le séquençage du génome complet de deux fourmis et le séquençage partiel de plus de 450 autres fourmis pour un total de plus de 100 milliards de nucléotides à analyser, soit l'équivalent de 276'000 romans de poche.



(ats / 16.01.2013 21h40)

    

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