Des moules venues d'ailleurs empoisonnent les Grands Lacs nord-américains


Kingston - La moule zébrée, fléau venu de la mer Caspienne en Amérique du Nord, est encore plus dangereuse qu'on ne le pensait car elle libère des composants toxiques, les PCB, ont récemment découvert des biologistes canadiens.

Introduite par accident en Amérique du Nord en 1986, cette moule recouvre aujourd'hui entre 30 et 40% de la surface des Grands Lacs canado-américains. Mesurant à peine quelques centimètres à l'âge adulte, les mollusques s'agrègent par centaines de milliers au mètre carré.

Non contentes de dévorer le plancton et d'affamer les autres espèces des Grands Lacs, les moules filtrent les sédiments dans lesquels les PCB (polychlorobiphényles) étaient jusqu'alors piégés et les rejettent dans l'eau, a indiqué à l'AFP Todd French, du département de biologie de l'université Queen's à Kingston, en Ontario.

Largement répandus en Amérique du nord, les PCB, composés chimiques utilisés comme isolant thermique dans les appareils électriques, ont été interdits dans les années 1970 car jugés toxiques pour l'homme et l'environnement.

La concentration de PCB dans les eaux des Grands Lacs a donc baissé jusqu'à la fin des années 1980, avant de recommencer à grimper ou, du moins, à cesser de décroître. Faute aux moules.

Car, pour plusieurs scientifiques canadiens, cette pollution serait due aux habitudes alimentaires des mollusques. La moule zébrée agit comme un siphon. Elle absorbe tout ce qui passe et rejette ce qui est toxique pour elle, explique M. French.

Fixées au fond des lacs, elles se nourrissent notamment de sédiments renfermant des particules de PCB, stockées là depuis des décennies. Ainsi rejetés dans l'eau, les PCB sont absorbés par les algues marines, puis, remontant la chaîne alimentaire, sont transmis aux poissons puis aux consommateurs.

Or, chez l'homme, une accumulation de PCB dans l'organisme peut provoquer des troubles neuro-comportementaux et le développement de cancers.

C'est un phénomène inquiétant pour les 40 millions de personnes qui vivent sur les rives des Grands Lacs, constate M. French.

S'il estime que la concentration en PCB devrait finir par repartir à la baisse puisqu'ils ne sont plus utilisés, le scientifique juge que de nouvelles études devraient être menées afin d'évaluer le risque de transmission à l'homme d'autres composés chimiques comme les PBB (polybromobiphényles), tout aussi toxiques que les PCB, mais qui sont, eux, toujours autorisés et utilisés dans les matières plastiques.

A terme, il faudra sans doute réévaluer les politiques de santé concernant la consommation des poissons des Grands Lacs, affirme Todd French.

Tous les deux ans, le gouvernement de l'Ontario édite un guide préconisant une limitation de la consommation de poisson d'eau douce en fonction de la taille, de l'espèce et du lieu de pêche, compte tenu de leur toxicité croissante.

Les méfaits de la moule zébrée ne s'arrêtent pas là. Elle parasite les autres mollusques et crustacés jusqu'à les étouffer. Elle envahit également les infrastructures et bouche les canalisations, provoquant des milliards de dollars de dégâts.

Il n'y a pas grand-chose que l'on puisse faire pour lutter contre elle, se désole Chris Grooms, vice-président des Kingston Field Naturalists, une association écologiste locale. On essaye simplement de limiter sa progression en nettoyant les coques des bateaux pour éviter qu'elle contamine d'autres lacs.


(©AFP / 28 septembre 2011 08h10)

    

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